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8 personnages importants de la conquête de l'empire aztèque

8 personnages importants de la conquête de l'empire aztèque

De 1519 à 1521, deux puissants empires se sont affrontés: les Aztèques, dirigeants du centre du Mexique; et les Espagnols, représentés par le conquistador Hernan Cortes. Des millions d'hommes et de femmes dans le Mexique actuel ont été touchés par ce conflit. Qui étaient les hommes et les femmes responsables des batailles sanglantes de la conquête des Aztèques?

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Hernan Cortes, le plus grand des conquistadors

Hernan Cortes. DEA / A. DAGLI ORTI / Getty Images

Avec seulement quelques centaines d'hommes, des chevaux, un petit arsenal d'armes, son esprit et son impitoyable, Hernan Cortes a abattu le plus puissant empire jamais vu par la Méso-Amérique. Selon la légende, il se présenterait un jour au roi d'Espagne en disant: "Je suis celui qui vous a donné plus de royaumes qu'une fois que vous avez eu des villes." Cortés a peut-être dit cela ou non, mais ce n'était pas loin de la vérité. Sans son audacieux leadership, l'expédition aurait certainement échoué.

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Montezuma, l'empereur indécis

L'empereur aztèque Montezuma II. Photothèque De Agostini / Getty Images

L’histoire se souvient de Montezuma comme d’un observateur qui a livré son empire aux Espagnols sans se battre. Il est difficile de contester cela, étant donné qu'il a invité les conquistadors à Tenochtitlan, leur a permis de le capturer et qu'il est décédé quelques mois plus tard, tout en implorant les siens d'obéir aux intrus. Avant l'arrivée des Espagnols, cependant, Montezuma était un chef capable et belliqueux du peuple Mexica et, sous sa surveillance, l'empire fut consolidé et élargi.

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Diego Velazquez de Cuellar, gouverneur de Cuba

Statue de Diego Velazquez. parema / Getty Images

Diego Velazquez, gouverneur de Cuba, est celui qui a envoyé Cortés à son expédition fatidique. Velazquez a appris trop tard la grande ambition de Cortés et, lorsqu'il a tenté de le destituer au poste de commandant, Cortes est parti. Une fois que les rumeurs sur la grande richesse des Aztèques l'ont atteint, Velazquez a tenté de reprendre le contrôle de l'expédition en envoyant le conquistador expérimenté Panfilo de Narvaez au Mexique pour s'emparer de Cortes. Cette mission fut un grand échec, non seulement parce que Cortes avait vaincu Narvaez, mais il avait ajouté les hommes de Narvaez aux siens, renforçant ainsi son armée quand il en avait le plus besoin.

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Xicotencatl l'Ancien, le chef allié

Cortes rencontre les dirigeants tlaxcalans.

Tableau de Desiderio Hernández Xochitiotzin / Wikimedia Commons

Xicotencatl l'Ancien était l'un des quatre chefs du peuple tlaxcalan et le plus influent. Lorsque les Espagnols sont arrivés pour la première fois sur les terres tlaxcalanes, ils ont rencontré une résistance farouche. Mais quand deux semaines de guerre constante ont échoué à déloger les intrus, Xicotencatl les a accueillis à Tlaxcala. Les Tlaxcalans étaient les ennemis les plus acharnés des Aztèques et, très rapidement, Cortes avait formé une alliance qui lui fournirait des milliers de féroces guerriers tlaxcalans. Il n’est pas exagéré de dire que Cortes n’aurait jamais réussi sans les Tlaxcalans, et le soutien de Xicotencatl était crucial. Malheureusement pour l'aîné Xicotencatl, Cortès le remboursa en ordonnant l'exécution de son fils, Xicotencatl le Jeune, lorsque le jeune homme défia les Espagnols.

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Cuitlahuac, l'empereur Defiant

Monument au chef aztèque Cuauhtémoc sur le Paseo de la Reforma, à Mexico.

Par AlejandroLinaresGarcia / Wikimedia Commons / CC BY-SA 3.0

Cuitlahuac, dont le nom signifie "excréments divins", était le demi-frère de Montezuma et l'homme qui l'a remplacé Tlatoani, ou empereur, après sa mort. Contrairement à Montezuma, Cuitlahuac était un ennemi implacable des Espagnols qui avaient conseillé la résistance aux envahisseurs dès leur arrivée sur les terres aztèques. Après la mort de Montezuma et la Nuit des Douleurs, Cuitlahuac prend en charge la Mexica, envoyant une armée pour chasser les Espagnols en fuite. Les deux parties se sont rencontrées lors de la bataille d'Otumba, qui s'est soldée par une victoire étroite pour les conquistadors. Le règne de Cuitlahuac devait être bref, car il mourut de variole à un moment donné en décembre 1520.

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Cuauhtemoc, se battre jusqu'au bout

Capture de Cuauhtemoc.

Corbis / Getty Images

À la mort de Cuitlahuac, son cousin Cuauhtémoc est monté à la position de Tlatoani. Comme son prédécesseur, Cuauhtemoc avait toujours conseillé à Montezuma de défier les Espagnols. Cuauhtemoc organisa la résistance aux Espagnols, ralliant ses alliés et fortifiant les chaussées menant à Tenochtitlan. Cependant, de mai à août 1521, Cortes et ses hommes portèrent la résistance aztèque, qui avait déjà été durement touchée par une épidémie de variole. Bien que Cuauhtemoc ait organisé une résistance féroce, sa capture en août 1521 marque la fin de la résistance de Mexica aux Espagnols.

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Malinche, l'arme secrète de Cortès

Arrivée de Cortés au Mexique suivie de son domestique noir et précédée de La Malinche.

Print Collector / Getty Images

Cortés aurait été un poisson hors de l'eau sans son interprète / maîtresse, Malinali a.k.a "Malinche". Esclave adolescente, Malinche est l’une des vingt jeunes femmes données à Cortés et à ses hommes par les seigneurs de Potonchan. Malinche pouvait parler le nahuatl et pouvait donc communiquer avec les habitants du centre du Mexique. Mais elle parlait aussi un dialecte nahuatl, ce qui lui permettait de communiquer avec Cortés par l’intermédiaire de l’un de ses hommes, un Espagnol captif dans les terres mayas depuis plusieurs années. Malinche était cependant bien plus qu’un interprète: sa connaissance des cultures du centre du Mexique lui permettait de conseiller Cortes quand il en avait le plus besoin.

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Pedro de Alvarado, le capitaine téméraire

Portrait de Cristobal de Olid (1487-1524) et Pedro de Alvarado (ca 1485-1541). De Agostini / Biblioteca Ambrosiana / Getty Images

Hernan Cortes a eu plusieurs lieutenants de Cuauhtemoc qui l'ont bien servi dans sa conquête de l'empire aztèque. Pedro de Alvarado, un conquérant impitoyable originaire de la région espagnole d’Estrémadure, était l’un de ses hommes de confiance. Il était intelligent, impitoyable, intrépide et loyal: ces caractéristiques faisaient de lui le lieutenant idéal de Cortés. Alvarado causa de graves problèmes à son capitaine en mai 1520, lorsqu'il ordonna le massacre du festival de Toxcatl, qui avait tellement enragé le peuple mexica qu’en l'espace de deux mois, il avait expulsé les Espagnols de la ville. Après la conquête des Aztèques, Alvarado a dirigé l'expédition destinée à soumettre les Mayas en Amérique centrale et a même pris part à la conquête de l'Inca au Pérou.