La vie

George Catlin, peintre des Indiens d'Amérique

George Catlin, peintre des Indiens d'Amérique

L'artiste américain George Catlin est devenu fasciné par les Amérindiens au début des années 1800 et a beaucoup voyagé à travers l'Amérique du Nord pour pouvoir documenter leur vie sur toile. Dans ses peintures et ses écrits, Catlin décrivit la société indienne avec beaucoup de détails.

«Catlin's Indian Gallery», une exposition inaugurée à New York en 1837, a été une première occasion pour les habitants d'une ville de l'est d'apprécier la vie des Indiens qui vivent encore librement et pratiquent leurs traditions à la frontière occidentale.

Les peintures vives produites par Catlin n'ont pas toujours été appréciées à son époque. Il essaya de vendre ses peintures au gouvernement américain et fut repoussé. Mais il finit par être reconnu comme un artiste remarquable et aujourd'hui, bon nombre de ses peintures résident à la Smithsonian Institution et dans d'autres musées.

Catlin a écrit sur ses voyages. Et il est crédité d'avoir d'abord proposé l'idée de parcs nationaux dans l'un de ses livres. La proposition de Catlin intervient des décennies avant que le gouvernement américain ne crée le premier parc national.

Jeunesse

George Catlin est né à Wilkes Barre, en Pennsylvanie, le 26 juillet 1796. Sa mère et sa grand-mère avaient été retenues en otage lors du soulèvement indien en Pennsylvanie connu sous le nom de Massacre de la Wyoming Valley environ 20 ans plus tôt. Catlin aurait entendu de nombreuses histoires sur des un enfant. Il a passé une grande partie de son enfance à errer dans les bois et à chercher des artefacts indiens.

Jeune homme, Catlin s'est formé à la profession d'avocat et a brièvement exercé le droit à Wilkes Barre. Mais il a développé une passion pour la peinture. En 1821, à l'âge de 25 ans, Catlin vivait à Philadelphie et tentait de poursuivre une carrière de portraitiste.

Pendant son séjour à Philadelphie, Catlin aimait visiter le musée administré par Charles Wilson Peale, qui contenait de nombreux objets liés aux Indiens et à l'expédition de Lewis et Clark. Quand une délégation d'Indiens occidentaux se rendit à Philadelphie, Catlin les peignit et décida d'apprendre tout ce qu'il pouvait sur leur histoire.

À la fin des années 1820, Catlin peint des portraits, dont l'un du gouverneur de New York, DeWitt Clinton. À un moment donné, Clinton lui confia la commande de créer des lithographies de scènes du canal Erie, récemment ouvert, pour un livret commémoratif.

En 1828, Catlin épousa Clara Gregory, issue d’une famille prospère de marchands d’Albany à New York. En dépit de son heureux mariage, Catlin souhaitait s'aventurer à l'ouest.

Voyages occidentaux

En 1830, Catlin réalisa son ambition de visiter l'ouest et arriva à Saint-Louis, alors frontière de la frontière américaine. Il a rencontré William Clark, qui, un quart de siècle plus tôt, avait dirigé la célèbre expédition Lewis and Clark dans l'océan Pacifique et vice-versa.

Clark occupait un poste officiel en tant que surintendant des affaires indiennes. Il a été impressionné par le désir de Catlin de documenter la vie indienne et lui a fourni des laissez-passer afin qu'il puisse visiter les réserves indiennes.

L'explorateur vieillissant a partagé avec Catlin un élément de connaissance extrêmement précieux, la carte de Clark de l'Ouest. C'était à l'époque la carte la plus détaillée de l'Amérique du Nord à l'ouest du Mississippi.

Au cours des années 1830, Catlin voyagea énormément, vivant souvent parmi les Indiens. En 1832, il commence à peindre les Sioux, qui se doutent au départ de sa capacité à enregistrer des images détaillées sur papier. Cependant, l'un des chefs a déclaré que la «médecine» de Catlin était bonne et qu'il avait été autorisé à peindre abondamment la tribu.

Catlin a souvent peint des portraits d'Indiens, mais il a également représenté la vie quotidienne, enregistrant des scènes de rituels et même de sports. Dans une peinture, Catlin se représente avec un guide indien portant les peaux de loups alors qu'il rampait dans l'herbe de la prairie pour observer de près un troupeau de buffles.

"Galerie indienne de Catlin"

En 1837, Catlin ouvrit une galerie de ses peintures à New York, la présentant comme «la galerie indienne de Catlin». Elle pourrait être considérée comme le premier spectacle «Wild West», car elle révélait aux citadins la vie exotique des Indiens de l'ouest. .

Catlin souhaitait que son exposition soit prise au sérieux en tant que documentation historique de la vie indienne et il s'est efforcé de vendre ses peintures au Congrès américain. L'un de ses grands espoirs était que ses peintures soient la pièce maîtresse d'un musée national consacré à la vie indienne.

Le Congrès n'était pas intéressé par l'achat des tableaux de Catlin et, lorsqu'il les exposait dans d'autres villes de l'Est, ils n'étaient pas aussi populaires que ceux de New York. Frustré, Catlin partit pour l'Angleterre, où il trouva du succès en montrant ses peintures à Londres.

Des décennies plus tard, la notice nécrologique de Catlin à la une du New York Times indiquait qu’il avait atteint une grande popularité à Londres, alors que des membres de l’aristocratie se pressaient pour voir ses peintures.

Le livre classique de Catlin sur la vie indienne

En 1841, Catlin publia à Londres un livre intitulé Lettres et notes sur les manières, les coutumes et la situation des Indiens d'Amérique du Nord. Le livre, composé de plus de 800 pages en deux volumes, contenait une grande richesse de documents recueillis lors des voyages de Catlin parmi les Indiens. Le livre a connu plusieurs éditions.

À un moment donné dans le livre, Catlin expliqua comment les énormes troupeaux de buffles des plaines occidentales étaient détruits parce que les robes en fourrure étaient devenues si populaires dans les villes de l'est.

Constatant avec perspicacité ce que nous reconnaissons aujourd’hui comme une catastrophe écologique, Catlin a fait une proposition surprenante. Il a suggéré que le gouvernement devrait mettre de côté d’énormes étendues de terres occidentales pour les préserver dans leur état naturel.

On peut donc attribuer à George Catlin la suggestion initiale de créer des parcs nationaux.

Sa vie plus tard

Catlin est rentré aux États-Unis et a de nouveau tenté de faire acheter par le Congrès ses peintures. Il a échoué. Il a été escroqué dans certains investissements fonciers et était en difficulté financière. Il a décidé de retourner en Europe.

À Paris, Catlin a réussi à régler ses dettes en vendant l'essentiel de sa collection de peintures à un homme d'affaires américain, qui les a stockées dans une usine de locomotives à Philadelphie. La femme de Catlin mourut à Paris et Catlin lui-même s’installa à Bruxelles, où il demeura jusqu’à son retour en Amérique en 1870.

Catlin mourut à Jersey City, New Jersey, à la fin de 1872. Sa nécrologie dans le New York Times le loua pour son travail documentant la vie indienne et reprochait au Congrès de ne pas avoir acheté sa collection de peintures.

La collection de peintures Catlin stockée dans l'usine de Philadelphie a finalement été acquise par la Smithsonian Institution, où elle réside aujourd'hui. D'autres œuvres de Catlin sont exposées dans des musées aux États-Unis et en Europe.