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L'invention de l'arbalète

L'invention de l'arbalète

"L'énergie peut être assimilée à la flexion d'une arbalète; décision, à la libération de la gâchette." - Sun Tzu, L'art de la guerre, c. Ve siècle avant notre ère.

L’invention de l’arbalète a révolutionné la guerre et la technologie s’est étendue d’Asie au Moyen-Orient et à l’Europe à l’époque médiévale. En un sens, la guerre démocratisée à l'arbalète - un archer n'avait pas besoin de autant de force ni d'habileté pour délivrer un tir mortel à l'arbalète comme il le ferait avec un arc à poulies traditionnel et une flèche.

Qui a inventé l'arbalète?

Les premières arbalètes ont probablement été inventées dans l'un des États de la Chine ancienne ou dans les régions voisines de l'Asie centrale, quelque temps avant 400 ans avant notre ère. On ne sait pas exactement quand l'invention de cette nouvelle arme puissante a eu lieu ni qui l'a pensé pour la première fois. Les preuves linguistiques suggèrent une origine asiatique centrale, la technologie se répandant ensuite en Chine, mais les enregistrements d'une période aussi précoce sont trop rares pour déterminer sans aucun doute l'origine de l'arbalète.

Certainement, le célèbre stratège militaire Sun Tzu était au courant pour les arbalètes. Il les attribua à un inventeur nommé Q'in du 7ème siècle avant notre ère. Cependant, les dates de la vie de Sun Tzu et la première publication de son Art de la guerre sont également sujettes à controverse et ne peuvent donc pas être utilisées pour établir sans aucun doute l’existence précoce de l’arbalète.

Les archéologues chinois Yang Hong et Zhu Fenghan estiment que l'arbalète a peut-être été inventée dès 2000 avant notre ère, à partir d'objets fabriqués dans l'os, la pierre et la coquille susceptibles de déclencher une arbalète. Les premières arbalètes à main munies de déclencheurs en bronze ont été découvertes dans une tombe de Qufu, en Chine, datant du v. 600 avant notre ère. Cet enterrement provenait de l'État de Lu, dans l'actuelle province du Shandong, pendant la période du printemps et de l'automne en Chine (771-476 AEC).

Preuves archéologiques

D'autres preuves archéologiques montrent que la technologie des arbalètes était répandue en Chine à la fin du printemps et à l'automne. Par exemple, une tombe datant du milieu du Ve siècle av. J.-C. de l'État de Chu (province du Hubei) comportait des verrous d'arbalète en bronze, et une sépulture à Saobatang, dans la province du Hunan, datant du milieu du IVe siècle avant notre ère, contenait également une arbalète en bronze. Certains des guerriers en terre cuite enterrés avec Qin Shi Huangdi (260-210 AEC) portent des arbalètes. La première arbalète à répétition connue a été découverte dans une autre tombe du 4ème siècle avant notre ère à Qinjiazui, dans la province du Hubei.

Importance dans l'histoire

Arbalètes à répétition, appelées zhuge nu en chinois, pourrait tirer plusieurs boulons avant d'avoir besoin d'être rechargé. Des sources traditionnelles ont attribué cette invention à un tacticien de la période des Trois Royaumes nommé Zhuge Liang (181-234 EC), mais la découverte de l'arbalète répétitive Qinjiazui datant de 500 ans avant la vie de Zhuge prouve qu'il n'était pas l'inventeur d'origine. Il semble probable qu'il a considérablement amélioré la conception, cependant. Les arbalètes ultérieures pourraient tirer jusqu'à 10 boulons en 15 secondes avant d'être rechargées.

Les arbalètes standard étaient bien établies dans toute la Chine au deuxième siècle de notre ère. De nombreux historiens contemporains ont cité l'arbalète à répétition comme un élément clé de la victoire à la Pyrrhus de la Chine Han sur le Xiongnu. Les Xiongnu et de nombreux autres peuples nomades des steppes d'Asie centrale utilisaient l'arc à poulies ordinaire avec une grande habileté, mais pouvaient être vaincus par des légions d'infanterie arbalète, notamment lors de sièges et de combats organisés.

Le roi coréen Sejong (1418-1450) de la dynastie Joseon a présenté l'arbalète à répétition à son armée après avoir vu l'arme en action lors d'une visite en Chine. Les troupes chinoises ont continué à utiliser l'arme pendant la fin de la dynastie Qing, y compris la guerre sino-japonaise de 1894-1895. Malheureusement, les arbalètes ne faisaient pas le poids face aux armes japonaises modernes et la Chine Qing a perdu cette guerre. Ce fut le dernier conflit mondial majeur à présenter des arbalètes.

Sources

  • Landrus, Matthew. Arbalète géante de Léonard de Vinci, New York: Springer, 2010.
  • Lorge, Peter A. Arts martiaux chinois: de l'Antiquité au XXIe siècle, Cambridge University Press, 2011.
  • Selby, Stephen. Tir à l'arc chinois, Hong Kong: Presse universitaire de Hong Kong, 2000.
  • Sun Tzu. L'art de la guerre, Mundus Publishing, 2000.