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La montée et la chute de l'automate

La montée et la chute de l'automate

Tout cela a l'air si futuriste: un restaurant sans serveurs, sans employés derrière le comptoir, sans aucun employé visible, où vous introduisez simplement votre argent dans un kiosque vitré, retirez une assiette de nourriture fraîchement préparée et transportez-le à votre table. Bienvenue dans Horn & Hardart, vers 1950, une chaîne de restaurants qui comptait autrefois 40 établissements à New York et des dizaines d’autres à travers les États-Unis, à une époque lointaine où les automates servaient des centaines de milliers de clients urbains chaque jour.

L'origine de l'automate

L’automate est souvent considéré comme un phénomène exclusivement américain. En fait, le premier restaurant de ce type au monde a ouvert ses portes à Berlin, en Allemagne, en 1895. Nommé Quisisana, du nom d’une société qui fabriquait également des machines pour la vente des produits alimentaires, ce restaurant de haute technologie. Quisisana a rapidement cédé sa technologie à Joseph Horn et Frank Hardart, qui ont ouvert le premier automate américain à Philadelphie en 1902.

Une formule séduisante

À l'instar de nombreuses autres tendances sociétales, c'est à New York au tournant du siècle que les automates ont vraiment pris son envol. Le premier New York Horn & Hardart a ouvert ses portes en 1912 et la chaîne a rapidement trouvé une formule séduisante: les clients échangeaient des billets d'un dollar contre des poignées de nickels (de jolies femmes derrière des cabines de verre, portant des bouts en caoutchouc aux doigts), puis nourrissaient leur monnaie dans des distributeurs automatiques, tourné les boutons, et extrait des assiettes de pain de viande, purée de pommes de terre et tarte aux cerises, parmi des centaines d'autres éléments de menu. Les repas étaient communs et de style cafétéria, à tel point que les automates Horn & Hardart étaient considérés comme un correctif précieux pour le snobisme de nombreux restaurants de la ville de New York.

Café fraîchement préparé pour un nickel une tasse

Horn & Hardart a également été la première chaîne de restaurants new-yorkaise à proposer à ses clients du café fraîchement préparé, à un prix équivalent à une tasse. Les employés ont été priés de se défaire de tout pot qui était resté assis pendant plus de vingt minutes, un niveau de contrôle de la qualité qui a incité Irving Berlin à composer la chanson "Ayons une autre tasse de café" (qui est rapidement devenue le jingle officiel de Horn & Hardart). Il n'y avait guère de choix (le cas échéant), mais en termes de fiabilité, Horn & Hardart pouvait être considéré comme l'équivalent de Starbucks dans les années 1950.

Dans les coulisses

Compte tenu de tous les équipements de haute technologie et du manque de personnel visible, les clients de Horn & Hardart pourraient pardonner de penser que leurs aliments ont été préparés et manipulés par des robots. Bien sûr, ce n’était pas le cas, et on peut dire que les automates ont réussi aux dépens de leurs employés qui travaillent fort. Les gérants de ces restaurants devaient encore embaucher des êtres humains pour cuisiner, acheminer de la nourriture vers les distributeurs automatiques et laver l’argenterie et la vaisselle - mais comme toute cette activité a eu lieu dans les coulisses, ils ont eu la chance de payer des salaires inférieurs forcer les employés à faire des heures supplémentaires. En août 1937, l'AFL-CIO a manifesté devant toute la ville devant Horn & Hardarts pour protester contre les pratiques de travail déloyales de la chaîne.

À son apogée, Horn & Hardart a réussi en partie parce que ses fondateurs éponymes ont refusé de se reposer sur leurs lauriers. Joseph Horn et Frank Hardart ont ordonné que tous les aliments non consommés à la fin de la journée soient livrés à des points de vente à prix modiques "datant d'un jour", et ont également distribué un livre de règles volumineux contenant des instructions en cuir indiquant aux employés comment cuisiner et manipuler les aliments de manière appropriée. de centaines d'éléments de menu. Horn et Hardart (les fondateurs, pas le restaurant) ont également constamment bricolé avec leur formule, s'assemblant aussi souvent que possible à une "table d'échantillons" où eux-mêmes et leur directeur général ont voté d'un pouce ou d'un autre vers le bas.

Déclin de la popularité dans les années 1970

Dans les années 1970, les automates comme Horn & Hardart perdaient en popularité et les coupables étaient faciles à identifier. Premièrement, les chaînes de restauration rapide comme McDonald's et Kentucky Fried Chicken offraient des menus beaucoup plus limités, mais un "goût" plus identifiable, et bénéficiaient également des avantages d'une réduction des coûts de main-d'œuvre et de nourriture. Deuxièmement, les travailleurs urbains étaient moins enclins à ponctuer leurs journées avec des déjeuners tranquilles, complets avec un apéritif, un plat principal et un dessert, et préféraient manger des repas plus légers à la volée; On imagine que la crise financière des années 1970 à New York a également incité un plus grand nombre de personnes à apporter leurs repas au bureau, de chez elles.

A finalement cessé ses activités en 1991

À la fin de la décennie, Horn & Hardart a cédé à l'inévitable et a transformé la plupart de ses sites new-yorkais en franchises Burger King; le dernier Horn & Hardart, sur Third Avenue et 42nd Street, a finalement cessé ses activités en 1991. Aujourd'hui, le seul endroit où vous pouvez voir à quoi Horn & Hardart ressemble est dans la Smithsonian Institution, qui abrite un bloc de 35 pieds de long du restaurant original de 1902, et les distributeurs automatiques survivants de cette chaîne croupiraient dans un entrepôt du nord de l'État de New York.

Renaissance du concept

Aucune bonne idée ne disparaît jamais vraiment, cependant. Eatsa, qui a ouvert ses portes à San Francisco en 2015, semble tout à fait différent de Horn & Hardart: chaque élément du menu est composé de quinoa et les commandes se font via un iPad, après une brève interaction avec un maître d 'virtuel. Mais le concept de base est le même: en l'absence de toute interaction humaine, une cliente peut voir son repas se matérialiser de manière presque magique dans un petit cube portant son nom. Dans l'industrie alimentaire, semble-t-il, plus les choses changent, plus elles restent identiques!