Info

La vie préhistorique pendant le pléistocène

La vie préhistorique pendant le pléistocène

L'époque du Pléistocène a été l'aboutissement de 200 millions d'années d'évolution mammalienne. Les ours, les lions, les tatous et même les wombats ont atteint des tailles étrangement grandes, puis se sont éteints sous l'effet du changement climatique et de la prédation humaine. Le Pléistocène est la dernière époque nommée de l'ère cénozoïque (il y a 65 millions d'années) et constitue la première époque du quaternaire, qui se poursuit encore de nos jours. (Jusqu'en 2009, lorsque les paléontologues ont convenu d'un changement, le Pléistocène a officiellement commencé il y a 1,8 million d'années plutôt que 2,6 millions d'années.)

Climat et géographie

La fin de l'époque du Pléistocène (il y a 20 000 à 12 000 ans) a été marquée par un âge glaciaire mondial, qui a conduit à l'extinction de nombreux mammifères de la mégafaune. Ce que la plupart des gens ne savent pas, c'est que cette "période glaciaire" capitalisée était la dernière d'une quinzaine de glaciations du Pléistocène, entrecoupées d'intervalles plus tempérés appelés "interglaciaires". Durant ces périodes, la majeure partie de l’Amérique du Nord et de l’Eurasie était recouverte de glace et le niveau des océans s’effondrait de plusieurs centaines de pieds (en raison du gel de l’eau disponible aux pôles et à proximité de celle-ci).

Vie terrestre

Mammifères: La douzaine de glaciations de l’époque du Pléistocène a fait des ravages chez les mammifères de la mégafaune, dont les plus grands exemples n’ont tout simplement pas été en mesure de trouver suffisamment de nourriture pour soutenir leurs populations. Les conditions étaient particulièrement sévères en Amérique du Nord et du Sud et en Eurasie, où le Pléistocène récent a assisté à l'extinction de Smilodon (le tigre à dents de sabre), du mammouth laineux, de l'ours géant à la face courte, de Glyptodon (le géant d'Armadillo) et de Megatherium ( le paresseux géant). Les chameaux ont disparu d'Amérique du Nord, de même que les chevaux, qui n'ont été réintroduits sur ce continent qu'au cours de l'histoire, par les colons espagnols.

Du point de vue de l'homme moderne, le développement le plus important de l'époque pléistocène a été l'évolution constante des singes hominidés. Au début du Pléistocène, Paranthropus et Australopithecus existaient encore; une population de ce dernier a probablement engendré l'homo erectus, elle-même en concurrence avec les Néandertaliens (Homo Neanderthalensis) en Europe et en Asie. À la fin du Pléistocène, Homo sapiens sont apparus et se sont répandus dans le monde entier, contribuant à accélérer l’extinction des mammifères de la mégafaune que ces premiers humains chassaient pour se nourrir ou éliminaient pour leur propre sécurité.

Des oiseaux: À l’époque du Pléistocène, les espèces d’oiseaux ont continué à s’épanouir dans le monde entier, occupant diverses niches écologiques. Malheureusement, les oiseaux géants et incapables de voler de l’Australie et de la Nouvelle-Zélande, tels que Dinornis (le géant Moa) et Dromornis (l’oiseau tonnerre), ont rapidement succombé à la prédation des humains. Certains oiseaux du Pléistocène, comme le Dodo et le pigeon voyageur, ont réussi à survivre longtemps.

Reptiles: Comme pour les oiseaux, la grande histoire des reptiles de l’époque du Pléistocène a été l’extinction d’espèces surdimensionnées en Australie et en Nouvelle-Zélande, notamment le lézard géant Megalania (qui pesait jusqu’à deux tonnes) et la tortue géante Meiolania (qui ne pesait que une demi-tonne). Comme leurs cousins ​​du monde entier, ces reptiles géants ont été condamnés par la combinaison du changement climatique et de la prédation par les premiers humains.

La vie marine

L'époque du Pléistocène a vu l'extinction finale du requin géant Megalodon, qui était le principal prédateur des océans depuis des millions d'années; sinon, c’était une période relativement sans histoire dans l’évolution des poissons, des requins et des mammifères marins. Un pinnipède notable apparu au Pléistocène est Hydrodamalis (alias Sea Cow), un monstre de 10 tonnes qui s'est éteint il y a seulement 200 ans.

La vie végétale

Il n’ya pas eu d’innovation majeure dans l’usine à l’époque du Pléistocène; Au cours de ces deux millions d'années, les herbes et les arbres ont été soumis à des températures qui plongent et augmentent de manière intermittente. Comme lors des époques précédentes, les jungles et les forêts tropicales tropicales étaient confinées à l'équateur, avec des forêts de feuillus, une toundra stérile et des prairies dominant les régions du nord et du sud.